Lees Ook

De IT-race achter Formule 1

Lotus F1 Team optimaliseert informatiestroom met Avanade

“Een F1-piloot kan op zondag pas de race winnen als wij eerst de race in de fabriek hebben gewonnen”, zo vat het Lotus F1 Team de essentie samen van wat er achter de schermen van de Formule 1 gebeurt. Gedurende het hele F1-seizoen wordt in de fabriek van Lotus F1 in het Engelse Enstone voortdurend verder ontwikkeld aan de wagens om de performance tegen de volgende race weer net iets beter te krijgen. Voor een goed geoliede informatiestroom ter ondersteuning van de operaties sloeg Lotus F1 vorig jaar de handen in mekaar met Avanade. We gingen een kijkje nemen in de pit van het Lotus F1 Team op Spa-Francorchamps en kregen meer duiding over het belang van IT in F1 van Graeme Hackland, CIO van het Lotus F1 Team.
 
“Je kunt Formule 1 nog het best vergelijken met een rondtrekkend circus. Elk jaar doen we 19 locaties aan waar we met twee wagens als eerste over de meet trachten te komen. Na het seizoen gaan de wagens weg en starten we met bouw van twee nieuwe voor het volgende seizoen. Er zijn best wel wat eigenaardigheden aan een F1 raceteam – ik ken weinig bedrijven die om de twee weken op een nieuwe locatie een datacenter bouwen en het na vier dagen weer afbreken – maar anderzijds worden we met veel gelijkaardige uitdagingen geconfronteerd als elk ander middelgroot productiebedrijf”, vertelt Graeme Hackland.
 
Lotus F1 stelt in totaal 550 mensen tewerk in Enstone. Op de IT-afdeling werken veertig medewerkers waarvan twintig ontwikkelaars/testers. Op het circuit rekent Lotus F1 dit seizoen op Kimi Räikkönen en Romain Grosjean om het team aan de titel te helpen. “Het publiek kent de piloten als de grote helden. Maar achter de schermen zijn het de designers, technici en ingenieurs die heldendaden verrichten. Alles wat we doen, staat in het teken van de performance van de wagens. Als een investering de wagens niet sneller maakt, moeten we ons afvragen of we ze wel moeten doen. We zijn niet het grootste team op het circuit en zeker niet het rijkste team, dus moeten we slim zijn en extreem hard focussen op performance”, legt Hackland uit.
 

Snelle dataverwerking

IT is van cruciaal belang in het niet-aflatende streven van Lotus F1 naar een hogere performantie.  Een eerste heel belangrijk IT-luik zijn de simulaties. In Enstone wordt fors geïnvesteerd in het simuleren van de circuitcondities zodat nieuwe ontwikkelingen in zo reëel mogelijke omstandigheden getest kunnen worden. “Momenteel mogen we tijdens het seizoen geen testen doen. Vanaf volgend jaar mag dat wel maar heel beperkt: vier testen tijdens het seizoen. Dus we zullen altijd blijven investeren in simulaties in de fabriek”, aldus Hackland.
 
Een belangrijke uitdaging voor Lotus F1 is het creëren van een optimale informatiestroom. Tijdens het seizoen komt een continue leercyclus tot stand voor de verdere ontwikkeling van de wagens. Na elke race moet de data die tijdens de race werd verzameld teruggekoppeld worden, samen met informatie over de andere wagens op het circuit, zodat daar voor de volgende race lessen uit getrokken kunnen worden.
G. Hackland: “In de wagens zit 8 gigabyte aan geheugencapaciteit. Op testdagen activeren we bijna 300 sensoren in de wagen, op racedagen zijn dat er ongeveer 200. De data die verzameld wordt in de wagen gaat in realtime naar het team in de pit zodat de strategie voor het verdere verloop van de race meteen bijgestuurd kan worden. Tegelijk gaat de data ook naar Enstone waar alles geanalyseerd wordt om in de toekomst het ontwerp van onderdelen verder te kunnen verbeteren.”
 

Tijd dringt

Lotus F1investeert niet alleen in technologie maar ook in mensen en processen. Voor die laatste doet het team een beroep op Avanade met zijn op Microsoft Dynamics gebaseerde oplossingen. “De uitdaging voor Avanade lag niet zozeer in het feit dat F1 zoveel specifieke eisen met zich meebrengt. Alleen de tijdsdruk is bij F1 nog veel groter dan bij andere bedrijven. Voor de race in Spa stonden er zeven nieuwe releases van applicaties klaar. Als een daarvan niet op tijd klaar was geweest voor de race op zondag, dan is dat een gemiste kans die niet meer terugkomt. In het beste geval neem je de release dan mee voor de volgende race”, legt Hackland uit.
 
“Maar verder hebben wij veel dezelfde uitdagingen als in andere sectoren”, gaat hij verder. “Just-in-time betekent voor ons net zo goed dat we zo weinig mogelijk stuks van een onderdeel proberen te maken. Dat is een gelijkaardige problematiek als bij producenten van gsm’s of andere hightechproducten. De modellen veranderen zo snel dat je er best niet te veel op voorraad hebt. Dat is bij ons ook zo. We proberen onderdelen zo laat mogelijk te maken om te vermijden dat je iets maakt dat de ontwerpers meteen weer willen veranderen. Ook de behoefte om in realtime te kunnen reageren op evenementen, wat voor ons van cruciaal belang is, komt in steeds meer bedrijven voor.”
 

Partner in de fabriek en op het circuit

Het Lotus F1 Team heeft Avanade als business consultant aangetrokken die het team moet helpen bij het creëren van een optimale informatiestroom. “We gaan door een businesstransformatieproces dat best wel wat voeten in de aarde heeft. In het verleden vertrouwden we heel erg op de expertise van onze medewerkers. Dat doen we nog steeds maar we willen dat beslissingen voortaan veel sterker op data gesteund zijn. In F1 vind je geen vernieuwingen meer die je toelaten om ineens een grote sprong voorwaarts te maken. We moeten het hebben van steeds nieuwe, kleine verbeteringen. Efficiëntie, flexibiliteit en steeds snellere communicatie, analyses en beslissingen zijn daarom van cruciaal belang. Avanade helpt ons bij het realiseren van een betere informatiestroom tussen de ontwerp-, test- en productiefase zodat de planning er volledig op gericht is om innovaties klaar te hebben voor de volgende race. We werken aan beter gestroomlijnde operaties zodat alle afdelingen en processen met mekaar interageren. Via het Microsoft-platform hebben alle afdelingen vandaag toegang tot dezelfde informatie”, vertelt Hackland.
 
Verder heeft Avanade ook werk gemaakt van een betere integratie van de planningtools van Lotus F1. De planning gebeurde vroeger aan de hand van vier tools die nauwelijks geïntegreerd waren. “Vandaag is die integratie een feit, waardoor we nu ook veel beter in staat is om ‘what if’-scenario’s te draaien en beter kunnen inschatten wat de impact van veranderingen is op de rest van het ontwikkelproces. Want nogmaals, te laat zijn is geen optie. Nog een groot voordeel is dat ook de levensduur van onderdelen nu geïntegreerd is. Vroeger hielden we het verbruik van de onderdelen bij in een aparte Access-database. Dat was niet optimaal”, aldus Hackland.
 
~~Tot slot werd het voorbije jaar ook hard gewerkt aan een volledige herprogrammering van de meeste ‘trackside applications’. Dat zijn tools als ‘car set-up’, ‘driver debriefs’, ‘simulation’ en andere. “Die aanpassingen waren nodig om tijdens de testdagen voor de race beter gebruik te kunnen maken van de realtime data die we verzamelen. Samen met de historische data waarover we beschikken moet die realtime data ons helpen zo snel mogelijk de juiste beslissing te nemen omtrent de strategie voor de race. De aanpassingen aan onze trackside applicaties zijn nu ongeveer halfweg. Het grote voordeel is dat we veel van de aanpassingen al meteen in dit seizoen konden toepassen. Die snelheid van implementatie is een grote troef. Ons contract met Avanade loopt in eerste instantie tot het einde van het volgende seizoen. Er zijn al heel wat projecten lopende en er staan er nog een pak op stapel. Aan uitdagingen geen gebrek”, besluit hij.
X